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La fontaine Castalie

La fontaine Castalie de l’époque archaïque 

L’eau purifiante de la source de Castalie jaillissait des pentes des Phédriades qui s’appelaient Hyampeia dans l’Antiquité et coulait dans l’étroit ravin où, selon le mythe, vivait le redoutable gardien de l’oracle, Python, le fils de Gaia. La fontaine du même nom a été construite en pierre sur le bord du chemin qui menait au sanctuaire d’Apollon au début du VIe s. av. J.-C. (600-590 av. J.-C.). Elle alimentait l’oracle sacré en eau qui était utilisé pour la purification du clergé et des fidèles qui venaient au sanctuaire. D’après les traditions locales, la source prit son nom soit du héros Castalios, soit de la nymphe Castalie, fille du fleuve Acheloos.

Pendant sa longue fréquentation au fil des siècles, la fontaine Castalie de l’époque archaïque que décrivent Hérodote, Pindare et de nombreux autres poètes a subit de nombreuses réparations et transformations. Elle fut restaurée en 1959 par l’architecte grec Anastasios Orlandos et en 1977 par l’École française d’Athènes. Dans son état actuel de conservation elle est constituée d’un réservoir rectangulaire divisée en un espace central et deux latéraux. L’eau était acheminée dans la partie centrale du réservoir au moyen d’un acqueduc creusé. La façade de l’espace central était décorée avec des demi-colonnes et quatre ou sept bouches à eau en bronze en forme de tête de lion. Dans l’espace devant la pièce centrale, une cour dallée avait été aménagée à un niveau inférieur, avec des bancs en pierre le long des murs.

La fontaine rupestre

Au Ier s. av. J.-C., la fontaine de l’époque archaïque a été remplacée par une nouvelle construction, au fond du rocher, à une distance d’environ 50 m. La nouvelle fontaine est entièrement creusée dans le calcaire tendre naturel, c’est pour cette raison qu’elle est souvent nommée “fontaine rupestre”. Le système d’approvisionnement en eau et la forme des espaces n’est pratiquement pas différente. L’eau était rassemblée à l’intérieur d’un réservoir creusé de forme allongée, d’une longueur de 10 m. Sept bouches à eau et des demi-colonnes en pierre de part et d’autre des bouches ornaient la façade de la fontaine. Des bouches, l’eau coulait à l’intérieur de la cour rectangulaire dallée (dimensions 11 x 3,6 m), à laquelle on pouvait descendre au moyen de huit marches. Les niches au-dessus du réservoir, elles aussi creusées dans la roche, accueillaient des petites offrandes des pèlerins, habituellement des figurines dédiées à la Nymphe de l’eau, Castalie.

À l’époque ottomane, une des trois grandes niches fut transformée en abside pour une petite chapelle dédiée à Saint Jean Prodrome.

L’eau de Castalie, fraiche et pure, sort aujourd’hui encore d’une fontaine plus petite et surement moins impressionnante, et raffraichit le visiteur de Delphes sur son chemin vers le sanctuaire.

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